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La audiencia de Silicon Valley en el Congreso ya pasó

Facebook, Amazon, Apple y Google rindieron cuentas a los legisladores el miércoles. ¿Qué sigue ahora?

ESPECIAL, Jul. 30.- En el transcurso de unas cinco horas y media el miércoles 29 de julio, los presidentes ejecutivos de Facebook, Amazon, Apple y Google se enfrentaron a las preguntas de los legisladores sobre sus prácticas de recopilación de datos, errores de desinformación y esfuerzos para pisotear a los competidores. Las preguntas llegaban rápido y, a veces, furiosas por parte de los congresistas, reprendiendo a las empresas por sus supuestos delitos.

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Mark Zuckerberg, Jeff Bezos, Tim Cook y Sundar Pichai pueden respirar aliviados de que su tiempo en el banquillo de los acusados ha terminado. Pero los jefes y sus compañías aún no han terminado con Washington. Ahora que la audiencia ha terminado, el trabajo real del gobierno —regulaciones y potenciales leyes— cobra protagonismo.

Realizada por el subcomité antimonopolio del Poder Judicial de la Cámara, la audiencia del miércoles fue un interrogatorio público sin precedentes de los líderes de cuatro de las compañías más poderosas del mundo. El drama fue amortiguado porque la audiencia se llevó a cabo por videochat debido a la pandemia de coronavirus, pero todavía fue un teatro político de primer nivel. El representante Jim Jordan cuestionó a los ejecutivos sobre la llamada “cancel culture”. La representante Pramila Jayapal se enfrentó a Zuckerberg por Facebook copiando las características de sus rivales. Bezos cometió el dichoso error de hablar mientras su micrófono estaba silencio.

Las reformas regulatorias y legislativas son difíciles porque no hay una solución rápida para todo. Las cuatro compañías tienen un éxito enorme, pero los problemas de competencia que crean son muy diferentes. Con Facebook, los reguladores y legisladores están examinando las adquisiciones de competidores de la compañía como Instagram y WhatsApp. En cuanto a Amazon, el Congreso se ha centrado en gran medida en el negocio de marcas privadas de la compañía, que vende ropa, alimentos y bienes de consumo bajo la marca Amazon. Apple ha sido analizado por las comisiones que cobra a los desarrolladores de software en su App Store. Para Google, la atención se centra principalmente en el dominio del gigante de las búsquedas en la publicidad digital.

Fuera del Congreso, otros engranes del gobierno están en movimiento. Según reportes, cada una de las compañías enfrenta sondeos del Departamento de Justicia o de una coalición de fiscales estatales. Google y Facebook han confirmado varias investigaciones, mientras que Amazon y Apple no las han reconocido públicamente. Google, propiedad de una compañía holding llamada Alphabet, está en el peligro más inminente de acción gubernamental. Se espera que el Departamento de Justicia presente una demanda antimonopolio histórica contra el gigante de las búsquedas este verano.

“La pregunta es qué pueden hacer estas audiencias para ayudar a los fiscales, ya sea fiscales estatales, agencias federales antimonopolio o incluso ejecutores privados”, dijo Hal Singer, investigador principal del Instituto de Política Pública George Washington. “¿Qué tipo de evidencia cubierta en esta audiencia podría respaldar ese tipo de casos?”

‘Es como llevar un cuchillo a un tiroteo’

Este tipo de audiencias en el Congreso generalmente son buenas para la televisión. El meollo de la cuestión, sin embargo, se lleva a cabo tras bambalinas. Los ayudantes del subcomité han promocionado cuán profundamente los legisladores han investigado el ecosistema tecnológico durante el año pasado. El subcomité envió 93 solicitudes de información y, en respuesta, acumuló más de 1.3 millones de documentos de los cuatro gigantes tecnológicos, sus competidores y las agencias antimonopolio. Los legisladores acumularon más de 385 horas de llamadas, reuniones y sesiones informativas y han celebrado otras cinco audiencias, aunque sin el poder estelar de la reunión del miércoles.

Una vez finalizada la audiencia, el subcomité espera finalizar su informe y publicarlo en los próximos meses. Las compañías tecnológicas también tendrán que enviar respuestas por escrito a todas las preguntas que sus presidentes ejecutivos no pudieron responder el miércoles.

De las diversas investigaciones antimonopolio, del Departamento de Justicia, los estados y los legisladores, la investigación del Congreso es la más importante, dice Andy Yen, presidente ejecutivo de ProtonMail, un servicio de correo electrónico cifrado con sede en Suiza. ProtonMail ha estado luchando contra Apple y Google por ese 30 por ciento que obtienen de los servicios en sus tiendas de aplicaciones. Yen dijo que el subcomité le pidió documentos a su compañía durante la gran investigación tecnológica.

La investigación del Congreso es crítica, dice, porque la única forma de crear un cambio significativo sería aprobar nuevas leyes antimonopolio o actualizar las existentes para la era digital. De esa manera, los funcionarios federales y estatales tendrían un mejor marco para responsabilizar a los gigantes tecnológicos.

“De lo contrario, dejará el Departamento de Justicia con armas muy desactualizadas”, dijo Yen en una entrevista. “Es como llevar un cuchillo a un tiroteo”.

En el futuro, los legisladores y reguladores podrían seguir el ejemplo de los funcionarios europeos, que han tratado agresivamente de controlar a los gigantes tecnológicos, dice Frank Pasquale, profesor de la Facultad de Derecho de Brooklyn que estudia leyes antimonopolio.

Por ejemplo, el año pasado la Comisión Europea golpeó a Google con una multa de US$1,700 millones por prácticas publicitarias “abusivas”, especialmente cuando se trataba de la colocación de los anuncios de compras de Google. Los funcionarios en  Estados Unidos podrían tomar medidas similares. O podrían adaptar el modelo para otros gigantes tecnológicos, dijo, como cuando se trata del supuesto tratamiento preferencial de Amazon de sus propios productos de marca.

Un desafío inminente es en realidad hacer cumplir las normas de competencia, dice Pasquale. Parte de eso es un problema financiero. Los reguladores tendrían que ser al menos tan expertos técnicamente como las personas que trabajan para las empresas tecnológicas, lo que requeriría altos salarios competitivos con lo que podrían ganar en Silicon Valley. Las multas de las compañías tecnológicas podrían ayudar a pagar esos salarios, dijo Pasquale. “Hay apetito”, dijo. “Pero la gente se da cuenta de los recursos y el esfuerzo que requiere”.

 

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